Essas duas palavras podem soar como sinônimos para quem está recém iniciando seus estudos em semiótica, mas a direfenciação entre os dois termos é conhecimento básico sobre o assunto, e é fácil assimilar o que define cada uma delas.

Tomemos, por exemplo, o desenho de uma pomba.

Sozinha assim, essa imagem não representa nada além de uma simples pomba. Não é símbolo ou signo de qualquer coisa.

Adicionemos um elemento ao desenho, então, para ver o que acontece.

Agora, com o galhinho, a ilustração deixa de representar apenas um pássaro e passa a nos apresentar um conceito (de paz, no caso). Assim, uma pomba carregando um ramo de oliveira, não é apenas a representação de uma pomba carregando um ramo de oliveira. É algo que simboliza a paz. Deixa de ser a representação de uma cena e passa a significar algo abstrato. E se torna um símbolo porque, apesar de representar a paz, nós sabemos que aquilo ali é uma pomba com um ramo de oliveira (algo concreto). Muito bem. Guarde essa informação.

Agora, de que outra maneira podemos representar a paz? Vejamos… Ah, tem essa forma aqui:

Sabemos que esse desenho representa algo abstrato: a paz. Mas ele também é um desenho abstrato, que não representa nada* por si: se você desvinculasse o significado “paz” do desenho, o que você teria? Pois é. Quando um desenho abstrato — sem significado por si só — é usado para representar alguma coisa, isso é um signo.

Entendido agora? Um símbolo é algo reconhecível por si só, que representa algum conceito (um país ou um time de futebol podem adotar um leão como seu símbolo), enquanto um signo é algo abstrato, que tem a mesma função de representar alguma coisa (como o signo que representa Peixes, no zodíaco).

A seguir, apresento uma ilustração que foi projetada para a faculdade. A tarefa era fazer uma composição livre, usando símbolos e signos. Fiz uma versão da Árvore da Vida, com símbolos relacionados às esferas que representam. Você consegue identificar todos os signos e símbolos? Sabe o que cada um deles está representando nesse contexto?

*Na verdade, esse é o logotipo da Campaing for Nuclear Disarmament, um movimento pacifista iniciado em 1958. Ele tem esse formato porque se baseia em um código universal de comunicação marítima.

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